Freeman Essay #82: “The Wrecking Ball and the Prosperity Tower”

Freeman Essay #82: “The Wrecking Ball and the Prosperity Tower”


La question économique la plus importante pour Adam Smith reste la question économique la plus importante aujourd'hui: qu'est-ce qui cause la richesse? Quelles conditions favorisent le mieux la croissance économique et la prospérité généralisée?

La réponse générale est facile: les droits de propriété privée et la liberté contractuelle. Lorsque tout le monde jouit du droit d'acquérir, de posséder, d'utiliser et d'échanger volontairement des droits de propriété, il en résulte des marchés libres. Et les marchés libres, à leur tour, favorisent une division du travail de plus en plus profonde et des arrangements commerciaux et industriels de plus en plus complexes. La conséquence est la prospérité généralisée et croissante.

Et nous savons maintenant – à la suite de l'effroyable carnage et de la misère engendrés par les diverses variétés du socialisme du XXe siècle – qu'une condition nécessaire à la prospérité est que le gouvernement soit raisonnablement limité. Les gens ne créent de la richesse que dans la mesure où ils sont gratuits.

Imaginez un gratte-ciel; appelez-la la tour de la prospérité. Maintenant, imaginez, accroché à côté de ce gratte-ciel, un énorme boulet de démolition. Ça commence à balancer. La boule de démolition bloque le gratte-ciel. Le bâtiment est probablement assez solide pour rester debout et fonctionnel s'il ne subit qu'un ou quelques impacts. Mais si la boule de démolition continue de se balancer sans relâche, la tour de prospérité finira par s'effondrer.

Des décombres, des gens entreprenants et énergiques – entrepreneurs, financiers, architectes, travailleurs de la construction – commencent à reconstruire la tour de la prospérité. Ils complètent quelques étages quand le boulet de démolition recommence à osciller. Il détruit le bâtiment naissant.

Espérant contre toute espérance, ces personnes énergiques et entreprenantes entreprennent de nouveau un effort de reconstruction. Comme par le passé, ils complètent les premières étapes de la construction, puis le boulet de démolition s'immisce à nouveau dans son action terrible, démolissant les fruits de leurs efforts.

Finalement, la simple menace d'un boulet de démolition décourageant quiconque tentera de reconstruire la tour de la prospérité. Même si le boulet de démolition lui-même est actuellement suspendu, son histoire de se mettre en action chaque fois que la tour de la prospérité commence à atteindre le ciel assurera contre la construction de la tour.

Le gouvernement est comme un boulet de démolition. La fiscalité prive les producteurs des fruits de leurs efforts, et la réglementation substitue aux commandements centraux et politiquement inspirés de quelques-uns les plans décentralisés, richement texturés et volontaires de beaucoup. La prospérité économique est attaquée. Trop d'attaques de ce genre transforment la tour de la prospérité en décombres.

Pour la prospérité, la liberté est en effet nécessaire. Mais la liberté ne suffit pas.

Pour qu'un gratte-ciel atteigne le ciel, non seulement son chemin vers le ciel doit rester libre de boulets de démolition. Les individus doivent également posséder la créativité, la confiance et la joie nécessaires pour construire la tour. Peu importe la gravité de la menace que représentent les balles de démolition, un gratte-ciel ne se présentera pas sans des actions positives et créatives de la part des individus.

Les entrepreneurs doivent envisager l'utilisation et la possibilité du gratte-ciel; les architectes doivent le concevoir; les investisseurs doivent voir sa promesse ainsi que voir la fiabilité des constructeurs; les fournisseurs doivent produire et mettre à disposition des quantités fiables de millions de matériaux de construction différents; les entrepreneurs, les sous-traitants et des centaines de travailleurs de la construction doivent chacun apporter leurs propres compétences et leurs initiatives individuelles pour le projet.

Le degré de créativité, de coopération et d'effort requis pour construire un gratte-ciel est si vaste qu'il est impossible de le décrire. Pourtant, chaque fragment de cette créativité, coopération et effort est nécessairement fourni par un individu – un individu qui pourrait choisir de refuser de contribuer. Si trop de personnes font ce choix, aucun gratte-ciel ne sera construit.

Exigence négligée

La nécessité d'actions humaines individuelles positives et créatives est souvent négligée dans le monde industrialisé occidental – même par les champions du libre marché et de la liberté. J'ai entendu trop de mes collègues économistes prédire allègrement que les changements en faveur de la liberté dans les constitutions et les statuts d'endroits tels que l'ancien empire soviétique et l'Afrique subsaharienne créeront rapidement la prospérité.

Mais quand la boule de démolition cesse de balancer, la tour de prospérité ne surgit pas automatiquement comme une force de la nature. La prospérité exige également une culture et un ensemble de normes qui favorisent le commerce, l'entreprise et l'industrie. Il est vrai qu'une telle culture et de telles normes sont susceptibles d'émerger lorsque la liberté règne, mais dans les endroits où les gens ont longtemps été libres, la culture et les normes nécessaires à la croissance économique ne se matérialisent pas instantanément. Un tel changement culturel prend du temps.

Les gens qui ne sont pas libres apprennent immédiatement ces règles complexes et règles nécessaires à la civilisation – par exemple, reconnaître que des étrangers parlant des langues différentes et vénérant des dieux différents sont des personnes avec lesquelles un commerce mutuellement avantageux est possible, ou la règle consistant à tenir les promesses faites aux autres, même lorsque les promesses ne sont pas respectées, pourrait donner des avantages personnels à court terme.

Sans de telles normes et règles, et sans le désir de gain matériel, le simple fait d'empêcher le balourd de l'intervention gouvernementale de balancer ne fera pas surgir la Tour de la Prospérité.

Pour que je ne sois pas bien compris, je suis entièrement d'accord avec un de mes grands héros, Thomas Babington Macaulay, qui a écrit: «Beaucoup de politiciens de notre temps ont l'habitude de l'énoncer comme une évidence; devrait être libre jusqu'à ce qu'ils soient aptes à utiliser leur liberté. La maxime est digne du fou de la vieille histoire, qui a résolu de ne pas aller à l'eau avant d'avoir appris à nager. Si les hommes doivent attendre la liberté jusqu'à ce qu'ils deviennent sages et bons dans l'esclavage, ils peuvent en effet attendre pour toujours. "

Mais Macaulay a également compris que les changements dans les normes sociales sont tout aussi importants que les «mesures publiques» – changements dans les constitutions et les lois – pour la paix et le progrès.

Dans des endroits où il n'y a pas de liberté, nous devons être patients en laissant la liberté faire son travail. L'échec de l'Albanie, de la Bulgarie, de l'Ouzbékistan et d'autres lieux nouvellement libérés à devenir rapidement prospère n'est pas une accusation de liberté. La lenteur et la rudesse de leurs progrès vers la prospérité sont une conséquence inévitable de leur long esclavage. Ces peuples doivent apprendre avec le temps pour être libres et réussir. Et ils le feront aussi longtemps qu'aucune bille de démolition ne les écrase trop durement.



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