Wizards and Prophets Face Off to Save the Planet

Wizards and Prophets Face Off to Save the Planet


Par Nathanael Johnson (@savortooth sur Twitter), l'écrivain principal de Grist et l'auteur de deux livres. Publié originalement à Grist

Pendant près de deux décennies, Charles C. Mann a été troublé par une prise de conscience qui l'a frappé juste après la naissance de sa fille. Il marchait à l'extérieur de l'hôpital lors d'une nuit glaciale en Nouvelle-Angleterre quand la pensée l'a arrêté à mi-chemin: au moment où elle atteindrait son âge, il y aurait 10 milliards de personnes vivant sur la planète. Comment diable cela fonctionnerait-il?

Mann gagne sa vie en tant qu'écrivain scientifique et est surtout connu pour ses histoires à succès de Amérique autour de 1492. Depuis la nuit de la naissance de sa fille, Mann a demandé aux scientifiques il a interviewé s'il pourrait leur acheter une tasse de café par la suite afin de leur poser sa question lancinante: Que ferons-nous à mesure que la population augmente?

Les réponses qu'il a reçues se répartissent en deux grandes catégories selon la personne. Ceux qui pensaient que la technologie nous sauverait, il les surnommait «sorciers». Ceux qui pensaient que nous étions foutus à moins de contrôler la croissance de la population appelaient des «prophètes».

Après des années de ces entretiens, de collecte de laine, et de voyages dans le monde entier, Mann a tout transformé en son dernier livre, Le Sorcier et le Prophète: Deux scientifiques révolutionnaires et leurs visions conflictuelles de l'avenir de notre planète . Nous avons récemment parlé avec Mann des types de solutions préférées par les sorciers et les prophètes, et pourquoi il pense que cette division signifie que personne ne change d'avis sur l'énergie nucléaire, l'énergie renouvelable ou les aliments génétiquement modifiés.


Q. Vous avez inventé les termes "sorciers et prophètes" pour décrire deux types de personnes. Pouvez-vous définir ces étiquettes?

A. Eh bien, je les ai inventés comme une sorte de sténographie. Un de mes amis philosophe a dit qu'il y avait une façon très claire de décrire ces groupes, l'un d'entre eux étant Schumpeterian technophile meliorist (rires). Mais cela ne me semblait pas très clair, alors je les appelle des sorciers, comme dans les techno-sorciers. Les sorciers croient fondamentalement que la science et la technologie, correctement appliquées, peuvent nous permettre de sortir de nos dilemmes. Les prophètes croient qu'il y a des limites naturelles, et nous transgressons ces limites à nos risques et périls.

Leurs recommandations sont un peu à l'opposé l'une de l'autre. L'un dit: «Soyez intelligents, faites plus, et de cette façon tout le monde peut gagner.» L'autre dit: «Abattez, conservez, obéissez aux règles, sinon tout le monde va perdre.»

Q. Innovation versus retenue.

A. Droite. Et les deux ont des arguments très forts.

Q. Le magicien sur lequel vous avez choisi de vous concentrer était l'agronome Norman Borlaug . Pourquoi lui?

A. Je n'arrêtais pas d'entendre son nom de sorciers, des gens qui disaient que nous allions devoir utiliser la science et la technologie, nous devrons être comme Norman Borlaug. Il est la figure principale de ce qu'on a appelé la révolution verte – la combinaison de semences hybrides, d'engrais à haute intensité et d'irrigation qui a stimulé les rendements céréaliers dans les années 70 et 80.

Q. Votre prophète est l'écologiste William Vogt et vous faites un bon exemple de ce qu'il a vraiment fait pour le mouvement écologique moderne.

A. Vogt a popularisé l'idée de «capacité de charge». C'est un terme qui vous frappera si vous prenez jamais Ecology 101: C'est l'idée que les environnements ne peuvent produire autant et si vous dépassez cette limite, de mauvaises choses arrivent. Il l'a pris à partir d'une idée scientifique mystérieuse – utilisée pour comprendre combien de cerfs peuvent survivre dans une prairie – et l'a étiré pour couvrir le monde entier. De nos jours, nous utilisons des termes comme les frontières planétaires ou les limites écologiques, mais c'est fondamentalement la même chose. Je pense que c'est l'idée fondamentale du mouvement environnemental: une conscience des limites et une peur que nous les dépassions.

Q. Je voudrais jeter trois problèmes différents et avez-vous généraliser sur la façon dont les sorciers et les prophètes pourraient les résoudre. Commençons par l'énergie. Comment pouvons-nous garder les lumières allumées?

A. Pour les sorciers, la réponse est essentiellement de rester avec le même système que nous avons maintenant, mais avec une énergie plus propre. Idéalement, avec l'énergie nucléaire, car elle a la plus petite empreinte de toute source à faible teneur en carbone, mais vous pourriez aussi avoir des centrales solaires géantes concentrées et ce genre de choses.

Les prophètes n'aiment pas le nucléaire pour des raisons prudentielles. Vous savez, c'est trop cher, il y a un problème de gaspillage, il y a un risque de fusion accidentelle. À un niveau plus profond, ils n'aiment tout simplement pas l'idée de structures d'entreprise géantes contrôlant quelque chose d'aussi puissant que l'énergie. Ils sont profondément attirés par cette idée de communautés autosuffisantes, à plus petite échelle, plus démocratiques, qui contrôlent leur propre énergie. Je dois dire que c'est quelque chose qui m'intéresse vraiment. Je vous parle d'une petite ville avec une maison avec un grand réseau solaire sur le toit.

Q. OK, prochain problème: Comment nous nourrissons-nous?

A. Aha, là encore, les sorciers ne voient rien de mal à l'agriculture industrielle. Oui, il y a quelques problèmes, mais ils peuvent être corrigés. Par exemple, les agriculteurs pourraient mieux utiliser les engrais et ne pas en envoyer autant dans les lacs et les océans. Encore une fois, continuez à faire ce que nous avons fait, mais rendez-le plus propre. Cela vous conduit presque toujours directement aux OGM – l'idée est que nous pourrions rendre les cultures beaucoup plus productives et réduire notre empreinte écologique.

Ce n'est pas fou si vous acceptez la façon dont l'agriculture industrielle est la voie à suivre. Je parle dans le livre de l'initiative du riz C4 à l'Institut international de recherche sur le riz aux Philippines, qui vise à améliorer la photosynthèse dans le riz. La raison pour laquelle les cultures de riz ont besoin de la plupart de leurs engrais est de rendre cette enzyme appelée rubisco qui joue un rôle clé dans la photosynthèse. L'idée est donc que si vous obteniez une photosynthèse plus efficace, vous auriez moins de rubisco, moins d'azote, moins d'engrais, moins de pollution et une plus grande récolte, et tout le monde serait gagnant. Et c'est le thème du magicien.

Q. Et les prophètes? Comment réparaient-ils la nourriture?

A. Ils considèrent l'agriculture industrielle comme un problème, alors, pour eux, c'est comme essayer d'éteindre un feu en versant de l'essence. Ils le voient causer la dégradation de l'environnement, des zones mortes à l'embouchure des rivières à la destruction des sols. Ils aimeraient voir une forme d'agriculture radicalement différente, qui ne dépeuple pas la campagne, qui imite les écosystèmes naturels et qui cultive beaucoup de types de cultures. Il y a des limites à la quantité de production que vous pouvez extraire des grains, et les arbres et les tubercules peuvent produire beaucoup plus. Donc, si vous mettez tous ces éléments ensemble dans les fermes, vous seriez capable de produire plus, plus durablement. Cela exigerait plus de travail pour que vous ayez plus d'emplois et plus de communautés rurales vitales, et beaucoup de bonnes choses viendraient de cela – du moins c'est ainsi que les prophètes le voient.

Q. OK, la géoingénierie suivante. Comment refroidissons-nous la planète?

A. Je pense que c'est un sujet très important et qui ne reçoit pas assez d'attention. Jusqu'à présent, j'ai été assez factuel mais ici, je voudrais vous donner mon avis: Même si nous avons fait de grands progrès sur les émissions de carbone, je pense que ce n'est peut-être pas assez rapide. Donc que fais-tu? C'est là que la géoingénierie entre en jeu. Les sorciers et les prophètes en ont différentes formes.

Les magiciens favorisent généralement quelque chose comme la gestion du rayonnement solaire, qui saupoudre essentiellement de minuscules sphères réfléchissantes dans la haute atmosphère pour rebondir un peu de la lumière du soleil, juste assez pour nous acheter plus de temps. Ce serait effectivement bon marché et efficace; C'est un peu horrible de le dire de cette façon parce que personne dans leur bon sens ne serait enthousiaste à ce sujet. Vous avez juste besoin d'un ou deux avions qui saupoudrent des trucs là-bas, et cela pourrait être fait pour quelques milliards de dollars par an. Donc, dans un pays comme l'Indonésie, qui risque de perdre un territoire important en raison de l'augmentation de la mer, et qui compte quelque chose comme 60 milliardaires – vous pourriez l'imaginer? Un milliardaire individuel pourrait simplement choisir de le faire. Les prophètes voient cela comme fou, comme la lutte contre la pollution par la pollution.

Donc, l'autre façon de faire, à la manière du prophète, est d'utiliser ces dispositifs naturels censés manger du carbone, connus sous le nom d'arbres. Il y a de grandes taches blanches sur la carte qui n'ont pas beaucoup de végétation – le Sahara, l'outback australien – mais elles étaient couvertes de végétation dans le passé. Vous pourriez les reboiser avec des arbres tolérants à la sécheresse, en partant des bords avec des usines de dessalement le long des côtes fournissant de l'eau. Vous pourriez prendre une bouchée significative de la charge de carbone dans l'air. Beaucoup de reboisement a été fait au cours des 20 dernières années dans le Sahel juste au-delà du Sahara où il y a plus de pluie, et ça a l'air plutôt bien.

Q. Pourquoi sont ces grands combats? Il semble que nous voudrions essayer toutes ces solutions.

A. Ces arguments sont souvent encadrés de manière pragmatique, mais ils concernent vraiment des valeurs. Les prophètes, par exemple, n'aiment pas l'énergie nucléaire et disent souvent, correctement: «Oh, nous ne l'aimons pas, ça coûte tellement cher.» Mais même si les circonstances changeaient et que les coûts nucléaires chutaient, ce n'est pas le cas dirait alors: "Super! Allons-y pour le nucléaire. »Parce qu'il représente un mode de vie dont ils ne veulent pas, dans lequel les grandes machines fournissent de l'énergie et où les gens vivent dans les grandes villes. Il leur semble être une recette pour l'anomie atomisée.

Les sorciers regardent le solaire et le vent distribués et disent correctement: «Il y a tous ces problèmes de stockage et de brassage de puissance.» Mais même si nous résolvions le problème de stockage, les sorciers n'embrasseraient pas les énergies renouvelables distribuées. il s'agit d'un lien qui unit les gens à leurs communautés et qui exige tout un réseau d'obligations sociales et ne maximise pas la liberté individuelle. Certaines personnes apprécient la liberté et certaines personnes apprécient la communauté – c'est un combat ancien. Il n'y a aucune loi de la physique qui dit que vous ne pouvez pas avoir les deux – que vous ne pouvez pas utiliser une combinaison de solutions. Mais c'est difficile parce que ces questions de valeur sont en bas.

Q. Pouvons-nous transcender ces valeurs? Mes sources les plus intelligentes semblent souvent capables de basculer entre la pensée prophétique et la pensée sorcière.

A. Je soupçonne que la raison pour laquelle vos interlocuteurs peuvent changer d'avis, c'est qu'ils y ont réfléchi et qu'ils se sont rendu compte que les arguments faciles «ça ne marchera jamais» sont souvent faux. Et ce sont des chercheurs, alors ils essaient de vous dire ce qu'ils ont découvert empiriquement.

Ce qui me frappe, c'est la durée de ces arguments sans que la plupart des gens semblent les confondre au milieu. Il semble parfaitement logique d'avoir les deux, mais ce n'est pas ce qui semble arriver.

Q. J'ai commencé par être un prophète, mais j'ai finalement été un peu frustré parce que, en tant que prophète, vous prêchez dans le désert et il semble que rien ne change jamais. Pendant ce temps, les sorciers sont là pour construire des choses.

A. C'est un danger professionnel pour les prophètes. Mais en fait, ils ont beaucoup changé. Juste l'existence de Grist suggère qu'ils ne sont pas vraiment seuls dans le désert. Les prophètes ne voient souvent pas le progrès qu'ils ont accompli, mais c'est vraiment frappant pour moi.

Q. Il me semble que nous vivons dans le monde du sorcier, mais nous sommes de plus en plus guidés par la politique du prophète.

A. Il est vrai que Borlaug l'a emporté au début, mais maintenant même les gens qui travaillent sur cette énorme initiative de photosynthèse du riz C4 commenceront à parler de ce qui est bon pour l'environnement.

A un certain niveau, les prophètes ont évidemment raison: la Terre est finie. Il y a une certaine capacité de charge. La question est la suivante: la capacité de charge est-elle si grande qu'elle n'est pas pertinente?



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