Un criminel de guerre libérien poursuivi aux Etats-Unis : la fin du sanctuaire

Un criminel de guerre libérien poursuivi aux Etats-Unis : la fin du sanctuaire


Il aura fallu près de 27 ans. Plus d'un quart de siècle, avant que Moïse Thomas ne soit confronté à son passé. Ce lundi 12 février, à l'heure du déjeuner, Thomas était derrière le comptoir de son restaurant de Philadelphie, nourriture de Klade, quand un avocat lui a présenté une plainte déposée par le Centre pour la justice et la responsabilité (CJA), une ONG basée à San Francisco n'a pas vocation à «traduire en justice les violateurs des droits de l'homme». Très surpris, Thomas a demandé à un autre serveur ce qu'il fait faire. Son conseil? "Prends un avocat!"

Monrovia, 29 juillet 1990. Le soir est tombé sur la capitale du Libéria, ravagée par la guerre civile. Dans l'église luthérienne Saint-Pierre, la plupart des 2.000 occupants, hommes, femmes et enfants sont endormis. Pour les membres des tribus Mano et Gio, ils ont refuge à Saint-Pierre après avoir eu la violence des troupes rebelles de l'AFL, les Forces armées du Libéria. Ils dorment où ils peuvent, certains dans l'église, d'autres dans l'école adjacente. Ils se croient protégés par les drapeaux de la Croix-Rouge, qui définit l'église comme centre d'accueil pour les réfugiés.

Une tuerie méthodique

Soudain, l'enfer. Un groupe d'une quarantaine de soldats fait irruption dans l'église et le pneu dans le tas. Scènes de violence inimaginables, les corps s'entassent, les survivants, les enfants compris, sont achevés à la machette, les soldats donnent des coups de baïonnette dans les piles de cadavres. Des femmes sont violées avant d'être assassinées. La tuerie dure plusieurs heures. Quand ils repartent, les soldats laissent derrière eux quelque 600 civils tués et plusieurs centaines de blessés. Le matin, de courageux civils et sauveteurs de la Croix-Rouge transfèrent des survivants bénis dans une école voisine. Des soldats de l'AFL reviennent et commettent de nouveaux meurtres, dont celui d'un membre de la Croix-Rouge.

Le chaos est là, dans la région, il faut attendre trois mois et l'arrivée des troupes africaines pour le maintien de la paix pour pouvoir vider l'église Saint Pierre de ce qui reste des victimes et les enterrer. C'est cette anarchie qui explique que la lumière n'a jamais été faite sur les responsabilités individuelles dans ce massacre, alors même qu'il s'agit de l'un des pires commis pendant les deux guerres civiles au Libéria (1989-1997) et 1999-2003). Le seul chef militaire ayant été formellement identifié, dans l'attaque, fut rebelle haut en couleur que tout le monde connaissait et qui est décédé en 1998.

Mais le vrai chef est le colonel Moses Thomas. C'est lui qui dirige l'unité spéciale anti-terroriste des AFL, lui qui, à moins une occasion dans les jours précédant le massacre, s'est rendu dans la cour de l'église, accompagné d'un petit groupe de soldats. Thomas a conseillé aux réfugiés de rester sur les lieux, il leur a promis qu'ils sont passés en sûreté. Sa responsabilité directe ne fait aucun doute, elle est confirmée par les quatre témoins du massacre dont le CJA a recueilli les dépositions au Libéria, et qui sont les plaignants dans cette affaire.

Fraudes à l'immigration

En 2000 (ou 2001), Thomas émigre aux Etats-Unis. Dans quelles conditions? Sur ne le sait pas exactement. "Il est possible qu'il ait demandé un statut de réfugié", indique Nushin Sarkarati, une avocate du CJA. La question de la légalité de son statut d'immigrant reste ouverte, ce qui pourrait constituer un moyen du coincer: en octobre dernier, un tribunal de Philadelphie condamné à un autre commandant rebelle libérien, Mohammed Jabateh, pour fraude à l'immigration. "Jungle Jabbah" est accusé dans son pays de meurtres, viols, esclavagisme et même cannibalisme mais ce n'est pas ce qui fait "tomber" aux Etats-Unis. Il a menti aux autorités de l'immigration en se présentant comme une victime de la guerre civile, ayant subi des tortures. Sa peine de prison, qui sera prononcée cette semaine, pourrait atteindre 30 ans, après quoi il sera extradé au Libéria.

Ce n'est pas un cas isolé. Thomas Woewiyu, ancien ministre de la Défense, et Isaac Kannah. Cette stratégie des autorités américaines – utiliser une fraude à l'immigration pour mettre les criminels de la guerre derrière les barreaux – un été déjà utilisé contre les citoyens de la Bosnie, de la Serbie, de la Croatie, du Rwanda ou de l'Ethiopie. Les avocats du CJA espèrent un scénario de ce type pour Moses Thomas.

La fin du statu quo

Un défaut, une condamnation au civil. "Le nom du commandant a présidé à ces atrocités, le même que celui qui a présidé à ces atrocités, le même que le jury ou le juge qui a commis un crime, et qui a une trace historique avec un tribunal américain" , souligne Nushin Sarkarati. Plus de 250 000 morts: ils sont oubliés et seront traqués sans être relâchés, même s'ils sont en cours de paix en Europe, aux États Guus Kouwenhoven, qui risque d'être extradé aux Pays-Bas où il a été condamné à dix-neuf années de prison

La condamnation de la Jungle Jabbah, dont le procès a été suivi avec beaucoup d'intérêt dans son pays d'origine, "montre que les libéraux n'ont pas accepté le statu quo de l'impunité au Libéria Les victimes dans une justice de justice et nous continuons à soutenir dans l'exigence que les comptes soient rendus, au Libéria comme à l'étranger ", indique en octobre Hassan Bility, directeur du projet global de justice et de recherche, basé à Monrovia. Après avoir été arrêté et torturé par le régime de Charles Taylor, Bility a trouvé refuge aux États-Unis, avant de revenir en 2012 dans son pays pour fonder cette ONG, frustré qu'il était de voir les criminels de guerre échapper à toute sanction . Organisation du Fils (avec Civitas Maxima, une ONG basée à Genève).

L'espoir George Weah

Le nom de Thomas figurait sur une liste de 98 principaux violateurs des droits de l'homme publiés par la Commission pour la vérité et la réconciliation établie en 2006, mais sans aucun autre détail. "Sur les trente survivants du massacre de Saint-Pierre que nous avons interrogés, aucun n'a été entendu par ladite commission", confie Nushin Sarkarati. "Soit les gens étaient réticents à identifier l'identificateur des responsables, soit sur ne leur jamais posé de question."

Quinze ans après la fin de la guerre civile, le moment est peut-être enfin venu de se pencher sur ces années terribles et demander des comptes. La Commission pour la vérité et la réconciliation, établie par la présidente Ellen Johnson Sirleaf, prix Nobel de la paix 2011, n'a pas débouché sur grand-choisi: aucun responsable n'a été condamné par la justice libérienne. Mais l'élection de l'ex-footballeur George Weah, qui a pris ses fonctions le 22 janvier, a relancé les espoirs.

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«Il a publiquement été rappelé qu'il avait des mains propres, qu'il avait été associé à aucune faction», note l'avocate du CJA.

"Il est possible qu'il s'intéresse vraiment à une réconciliation et à l'engagement de véritables poursuites." Cela dit, une vice-présidente est une ex-épouse de Charles Taylor, et l'on dit pas quelle influence elle aura sur ces questions. "

Le passé est réveillé, mais il n'aime pas être dérangé …

Philipe Boulet-Gercourt

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