Europe needs a new strategy to counter Italian populists

Europe needs a new strategy to counter Italian populists


Plutôt que de laisser l'Italie quitter l'euro, c'est maintenant que les euros quittent l'Italie.

Ces dernières semaines, après que des doutes aient émergé sur la volonté du gouvernement de rester dans l'union monétaire européenne, les Italiens ont transféré des dizaines de milliards d'euros à travers les frontières.

Seulement quelques jours après la formation du nouveau gouvernement la situation financière a presque glissé hors de contrôle. Le passif de l'Italie vis-à-vis de la zone euro (suivi par le système de paiement Target2) a augmenté de 39 milliards d'euros pour atteindre un record de 465 milliards d'euros en mai, reflétant principalement la fuite des capitaux. Les autorités monétaires suisses ont détecté des flux d'argent de l'autre côté de la frontière sud qui étaient suffisamment importants pour influer sur le taux de change du franc suisse par rapport à l'euro.

Quelques jours plus tard, après que les nouveaux dirigeants politiques eurent fait un bref voyage rhétorique sur Mars, évoquant la souveraineté monétaire et les dettes illimitées, la loi de la gravité financière ramena les Italiens sur terre. Une forte augmentation de l'intérêt que l'Italie porte sur son énorme dette publique a exercé des pressions sur le nouvel exécutif. Bien que des voix plus raisonnables prévalent maintenant à Rome, il est encore trop tôt pour dire qu'une urgence financière a été évitée. Le Premier ministre Giuseppe Conté et les gardiens de la révolution populiste n'ont pas encore exprimé clairement leur intention de retirer l'Italie de l'Europe. Plus important encore, il ne sert à rien de nier que le gouvernement veut abandonner l'euro, tout en s'accro- chant à des politiques économiques incompatibles avec le fait que l'Italie reste dans l'union monétaire.

Une nouvelle forme de vie du gouvernement

Depuis sa conception, l'ADN populiste du nouveau gouvernement – formé par une coalition entre League et Five Star Movement – a été génétiquement modifié par le président de la république, Sergio Mattarella, à travers l'insertion de quelques technocrates dans des positions critiques, tout d'abord les finances et les ministères des affaires étrangères. Ce qui est venu à la vie était un gouvernement "techno-pop" sans précédent. Ce que nous observons maintenant est la guerre interne entre les côtés rationnels et irrationnels de la créature hybride.

Le 10 juin, le ministre des Finances, Giovanni Tria, a déclaré dans une interview rassurante qu'il ne s'écarterait pas de la position budgétaire euro-rigoureuse de ses prédécesseurs. En quelques heures, lors de sa première réunion du G-7, le Premier ministre Conte a tenté de rompre avec les obligations européennes de l'Italie sur un certain nombre de questions cruciales, des relations avec Moscou au commerce. Le même jour, le dirigeant de la Ligue, Matteo Salvini, a refusé l'accès des ports italiens à un bateau transportant 650 migrants sauvés en Méditerranée. La "techno" et la "pop" sont, au minimum, encore désynchronisées.

J'ai l'impression que le grand conflit n'a pas encore eu lieu: D'un côté, il y a des mouvements politiques légitimés par de solides résultats électoraux et une majorité parlementaire claire, bien que obtenus par de fausses promesses; de l'autre, quelques figures technocrates rendues «fortes» par la peur et la fureur des marchés financiers. Les populistes diront que c'est le peuple contre la finance. L'UE doit être prête à répondre à cette demande.

Réalités économiques

Normalement, la discipline fiscale détermine le résultat. Aucun gouvernement populiste n'a jamais prospéré sans dépenser de l'argent public avec des largesses. Si l'argent est limité, les choix politiques doivent être faits en fonction de leurs conséquences. Ainsi la rationalité prévaut, étouffant le populisme. Le gouvernement prétend vouloir réduire le poids de la dette italienne et rester dans l'euro. Cependant, la coalition prévoit d'augmenter les dépenses, de réduire les impôts et d'inverser les réformes favorables à la croissance approuvées par les quatre gouvernements précédents. Les politiques décrites aggraveraient la situation budgétaire et affaibliraient la croissance potentielle de l'Italie. Avec la hausse des taux d'intérêt et une éventuelle récession prévue après 2020, la viabilité du ratio dette / PIB de l'Italie deviendrait bientôt discutable. Qui achèterait aujourd'hui une obligation d'État de trois ans venant à échéance après 2020? Dans le même temps, prendre l'Italie pour la Grèce et laisser une crise financière faire le sale boulot serait une erreur fatale.

Les populistes auront un jeu facile affirmant que la volonté politique doit prévaloir sur le dogme financier. Ils souligneront que le problème de l'Italie n'est pas une faiblesse financière. Alors que d'autres pays de la zone euro ont besoin d'une aide financière, l'Italie ne dépend pas des importations nettes de capitaux. Il affiche un excédent du compte courant de 2,8% de son PIB, ce qui montre un excès d'épargne par rapport aux investissements. La richesse privée est parmi les plus élevées au monde. Environ 70% des obligations souveraines italiennes sont détenues à domicile, y compris une part de 20% achetée par la Banque d'Italie dans le cadre du programme d'achat d'actifs de la Banque centrale européenne. En outre, une partie des obligations détenues à l'étranger figure également dans les portefeuilles d'investisseurs italiens. Comme les dernières semaines l'ont montré, la discipline de marché vient de l'intérieur du pays, les Italiens étant prêts à courir aux premiers signes d'instabilité, du moins jusqu'à ce que la porte reste ouverte.

Enfin, contrairement aux autres pays endettés, l'Italie a un excédent primaire stable (l'excédent budgétaire sans le coût du service de la dette), ce qui signifie que la fermeture des flux de capitaux, le défaut de paiement et la perte de confiance des marchés entraver le fonctionnement de l'Etat. Si la Grèce n'a pas d'autre choix que de céder et de recevoir une aide européenne, les populistes italiens iront de l'avant et prétendent vouloir désamorcer le joug de l'UE et suivre le plan B. C'est une option que le plus expérimenté parmi les ministres, Paolo Savona, a élevé. En fin de compte, le plan B cache un piège: Puisque les plans de sortie doivent être gardés secrets, aucun désaveu du plan n'est entièrement crédible.

Wanted: Une meilleure approche européenne

Comment l'Europe devrait-elle être en relation avec le nouveau gouvernement? Une stratégie de confrontation n'est pas bien conseillée. Les arguments standard sur les avantages financiers d'être dans le club de l'UE doivent être traités avec soin. Rome donne plus de 3 milliards d'euros de plus qu'au budget de l'UE, donc une menace de l'UE pour couper les liens financiers ne serait pas convaincante. Si l'Italie violait les règles budgétaires, l'UE pourrait éventuellement imposer une amende de 0,2% du PIB après une longue procédure. En fait, une décision sur les pénalités potentielles ne serait probablement pas prise avant juin 2019, et peut-être beaucoup plus tard. Enfin, le conflit servirait bien les mouvements anti-Europe populistes.

Le 23 mai, la Commission européenne a conclu que l'Italie s'était conformée aux règles budgétaires en 2017.

Cependant, la Commission européenne brandit un drapeau rouge sur le budget italien de 2018 et émet de fortes réserves sur son plan budgétaire à moyen terme au-delà de 2019. Selon les calculs de l'UE, le déficit structurel s'élèverait à 2% en 2019 (même en tenant compte une hausse de la TVA à laquelle tous les partis politiques résistent) au lieu de rétrécir à 0,8% du PIB selon les projets de Rome, et comme le demande Bruxelles pour que l'Italie puisse respecter la règle de réduire son endettement à un rythme suffisant. En septembre prochain, le gouvernement devra présenter de nouvelles estimations et de nouveaux engagements. Cependant, menacer l'Italie serait contre-productif pour les institutions européennes. De plus, il serait superflu: pendant l'été, les marchés financiers et les agences de notation suivront de près les développements politiques. Un certain nombre de déclassements seraient suffisants pour couper les banques italiennes de la provision de liquidité de la Banque centrale européenne, déclenchant une crise brutale.

Avant que cela n'arrive, l'Europe doit adopter une nouvelle stratégie. Puisque l'Italie est coincée dans la fausse antinomie populiste opposant «peuple» et «finance», l'Europe devrait adapter son discours et admettre que le véritable problème de l'Italie n'est pas la «finance», un déficit un peu plus élevé ou même une dette. Le problème est que les plans économiques des populistes sont préjudiciables à la croissance et à l'emploi de l'Italie, de sorte qu'ils finissent par porter préjudice au «peuple».

La seule question vitale pour l'Europe est de faciliter les réformes et les investissements dont l'Italie a besoin pour rétablir la croissance, en échange d'un engagement budgétaire sensé. Sanctionner serait plus facile que de construire des projets pour l'UE, tout comme détruire est plus facile que de construire pour les populistes. L'Europe doit s'élever au-dessus de ce défi existentiel.



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