In the face of Hodeidah assault, Yemen is on the brink

In the face of Hodeidah assault, Yemen is on the brink


La guerre au Yémen approche d'une bataille catastrophique pour le contrôle du port crucial de Hodeidah. Washington conseille timidement à la coalition dirigée par les Saoudiens et les Emirats de s'abstenir d'essayer de capturer le port stratégique, mais il est loin d'être clair qu'ils vont écouter. L'administration a envoyé des signaux contradictoires à Riyad et à Abu Dhabi.

Hodeidah est le principal port du nord du Yémen. Environ 70 à 80% des importations vitales de nourriture et de médicaments arrivent par Hodeidah. Les Zaydi Shia Houthis contrôlent la ville portuaire stratégique d'un demi-million de personnes depuis 2014. C'est une source majeure de revenus pour les rebelles et un entrepôt historique de contrebande. La ville est principalement composée de sunnites. C'est un endroit très humide et chaud, les températures moyennes quotidiennes en été sont supérieures à 100 degrés Fahrenheit.

Les Emirats ont organisé une coalition lâche de groupes yéménites – certains fidèles au président Abdo Mansour al Hadi, d'autres fidèles à l'ancien président Ali Abdullah Saleh, et certains défenseurs des sécessionnistes du Yémen du Sud – pour attaquer Hodeidah. Soutenus par la puissance aérienne saoudienne et émiratie, ils ont progressivement progressé vers le nord le long de la côte depuis le sud du Yémen et ne sont plus qu'à quelques kilomètres de la ville. Les combats s'intensifient à l'approche de la ville.

Les Nations Unies affirment qu'une bataille pour Hodeidah arrêtera l'approvisionnement en nourriture et en médicaments pour la majorité des Yéménites. Plus de 20 millions de personnes ont déjà besoin d'assistance et 7 millions sont gravement menacés de malnutrition. Les États-Unis et la Croix-Rouge ont retiré leurs employés de Hodeidah cette semaine, citant les dangers. Une bataille urbaine, typique des combats dans la guerre de plus de trois ans, pourrait durer des semaines ou des mois et dévaster la ville. Les États-Unis ont proposé aux Houthis de les confier à une sorte de régime international neutre pour permettre l'aide humanitaire, mais les Houthis sont très méfiants à l'idée que les États-Unis soient redevables aux Saoudiens et à leurs alliés. Les États-Unis ont été très réticents à critiquer les violations flagrantes des droits de l'homme commises par la coalition saoudienne.

Les États-Unis ont soutenu les Saoudiens depuis le début de la guerre. Le président Barack Obama était préoccupé par l'accord nucléaire iranien et ne voulait pas nuire à la relation avec le palais saoudien. La Royal Saudi Air Force dépend entièrement du soutien américain et britannique pour son entretien et ses opérations. L'administration Trump a discrètement augmenté le soutien à l'effort de guerre de la coalition, en particulier en réaction aux attaques de missiles Houthis contre les villes saoudiennes. Les Houthis ont frappé Riyad avec ces missiles et ont promis qu'Abou Dhabi serait le prochain. L'Iran et le Hezbollah fournissent la technologie et l'expertise pour les capacités de missiles Houthis.

En décembre dernier, l'administration Trump a réussi à persuader les Saoudiens et les Emiratis de ne pas attaquer Hodeidah, invoquant le risque humanitaire. Cette semaine, le secrétaire d'Etat américain Mike Pompeo a de nouveau appelé à la retenue tout en soulignant le soutien américain aux problèmes de sécurité saoudiens. Il y a de plus en plus de critiques de la guerre au Congrès, qui demandent une coupure dans le soutien aux armements américains et une aide au renseignement si le port est attaqué, mais ils sont toujours en deçà des voix nécessaires pour arrêter l'aide.

De plus, la forte opposition de l'administration à l'Iran, mise en évidence par sa violation du Plan d'Action Complet Conjoint, a encouragé les Saoudiens à croire qu'ils ne feront pas face à une opposition sérieuse de Washington. Le prince héritier Muhammad bin Salman (MBS), l'architecte de la guerre dont la réputation dépend du résultat, a de vastes connexions en coulisses avec la Maison Blanche. Les démarches de Pompeo et de son prédécesseur pour arrêter le blocus de Qatar ont été ignorées par Riyad sans frais. La visite de Trump en Arabie saoudite l'an dernier et la visite du MBS aux Etats-Unis ce printemps – quand beaucoup le prônaient comme un réformateur – a donné aux Saoudiens l'impression que l'Amérique se fout du Yémen.

Une tentative sérieuse pour mettre fin à la guerre exigera un effort concerté de Washington et des principales capitales occidentales – dont Londres, Paris et Ottawa (tous les principaux fournisseurs d'armes) – pour défier la coalition saoudienne et l'Iran. L'effondrement du sommet du G-7 au Québec rend cela très improbable.

La pression extérieure est peu probable pour éviter la catastrophe imminente. Mais même si les Houthis perdent Hodeidah, la guerre continuera. Les Houthis combattent les Saoudiens depuis plus d'une décennie. Ils sont bons.



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